Los científicos descifran una plaga de 1.500 años y advierten que podría atacar de nuevo

Los científicos descifran una plaga de 1.500 años y advierten que podría atacar de nuevo



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Los científicos han logrado, por primera vez, una reconstrucción completa del genoma responsable de la peste bubónica, que azotó el Imperio Romano de Oriente hace 1.500 años, y se dice que fue responsable de entre 25 y 50 millones de muertes en todo el mundo. El nuevo estudio, publicado en la revista Lancet Infectious Diseases, reveló que el patógeno está relacionado con la pandemia de "Peste Negra" que mató a 50 millones de personas en la Europa medieval 800 años después, y advirtió que podría atacar de nuevo.

Los científicos han analizado previamente muestras de ADN tomadas de víctimas de la peste para determinar que la peste bubónica, también conocida como la "Plaga de Justiniano", probablemente fue causada por la bacteria Yersinia pestis. En el nuevo estudio, los investigadores se basaron en este trabajo anterior y tomaron muestras de ADN de los dientes de dos víctimas de la peste de 1.500 años en Baviera. Con esos fragmentos reconstruyeron el genoma de la bacteria más antigua conocida. Confirmaron que la plaga de Justiniano fue causada por una cepa de Yersinia pestis, y que este es el mismo patógeno responsable de la peste negra que azotó la Europa medieval.

"Este es el primer genoma completo de una de las enfermedades más importantes en la historia de la humanidad", dijo el profesor Edward Holmes, de la Universidad de Sydney.

La peste de Justiniano, que ocurrió en el siglo VI d.C., fue una de las primeras pandemias de peste registradas en el mundo. Nombrado en honor al emperador bizantino Justiniano I, el brote fue casi mundial en su alcance, golpeando el centro y sur de Asia; África del Norte y Arabia, y Europa hasta Dinamarca e Irlanda. Se cree que la pandemia se originó en Asia y luego se extendió a Europa a lo largo de rutas comerciales como la Ruta de la Seda.

Holmes dijo que uno de los objetivos del estudio era determinar por qué la plaga de Justiniano era tan grave. "¿Había algo en el genoma de estos patógenos antiguos que los hacía especialmente virulentos, o era la forma en que la gente vivía en el pasado, las condiciones no eran tan buenas, la salud general no era tan buena, eso los hizo morir en mayor número? ? " Añadió que había algunos indicios de mutaciones genéticas que afectan la virulencia en la plaga de Justiniano, pero dijo que se necesitan más investigaciones para confirmar cualquier mecanismo específico.

Sin embargo, los resultados del estudio mostraron que las cepas de Yersinia pestis de las víctimas de la peste eran distintas de las involucradas en la peste negra, la última pandemia que mató a aproximadamente el 60% de la población europea. Según el profesor adjunto Jeremy Austin, del Centro Australiano de ADN Antiguo, esto sugiere que "las enfermedades catastróficas no son cosas que evolucionan una vez y luego acechan esperando una oportunidad para reaparecer; en realidad, evolucionan varias veces a partir de diferentes ancestros".

"Lo que esto muestra es que la plaga saltó a los humanos en varias ocasiones diferentes y se ha desencadenado", dijo Tom Gilbert, profesor del Museo de Historia Natural de Dinamarca, que escribió un comentario adjunto. "Eso demuestra que el salto no es tan difícil de hacer y no fue una casualidad".

Los investigadores han advertido que esto significa que podría ocurrir otro brote. "Si la plaga de Justiniano pudiera estallar en la población humana, causar una pandemia masiva y luego desaparecer, sugiere que podría volver a ocurrir", dijo Dave Wagner, profesor del Centro de Genética y Genómica Microbiana de la Universidad del Norte de Arizona.

Sin embargo, Hendrik Poinar, director del Centro de ADN Antiguo de la Universidad McMaster en Canadá, quien dirigió la nueva investigación, cree que es poco probable que una epidemia de peste moderna sea tan devastadora. "La peste es algo que seguirá ocurriendo, pero los antibióticos de hoy en día deberían poder detenerla", dijo. El peligro real sería si la peste logra transformarse en una versión aerotransportada. Según Poinar, esto sería mucho más difícil apagar.